Het spel werkt volledig op basis van je locatie in de echte wereld. Maak je een wandeling dan wordt je positie automatsich bijgehouden in de app en worden er Pokemon getoond die je kan gaan vangen. Welke Pokemon je daarbij tegenkomt hangt af van je locatie. Sommige Pokemon worden enkel getoond op sommige locaties, zoals bij water. De zeldzaamheid van een Pokemon speelt daarbij ook een rol. Passeer je een Pokemon dan zal je telefoon gaan trillen en dan zie je de Pokemon op je map in het spel.

De eerste keer dat je de app opent zal je direct 3 Pokemon zien die je kan vangen. Maar als je drie keer wegloopt van deze drie minder interessante Pokemon dan zal je een meer zeldzame Pikachu tegenkomen die je kan vangen.

Het vangen van een Pokemon doe je door er een Poke Ball naar toe te gooien (nadat je eerst op de Pokemon hebt geklikt die dichtbij jou staat). Hiervoor moet je de Poke Ball omhoog swipen naar de Pokemon toe; zo kan je hem vangen. Hoe verder je sleept, hoe verder de bal komt. Daarbij geldt ook hoe krachtiger of zelfdzamer de Pokemon, hoe moeilijker het zal zijn om hem te vangen, maar oefening baart kunst in deze.

Je hebt meerdere Pokemon van eenzelfde (minder krachtige) soort om die te kunnen gaan doen evolueren naar een volgende, meer krachtige, vorm. Zo kan je bijvoorbeeld verschillende Pikachu doen evolueren naar een krachtigere Raichu. Om dit te doen stuur je enkele Pikachu naar de professor met de ‘Transfer’ knop. Hiervoor krijg je Candy dat je kan gebruiken om één enkele Pikachu te doen evolueren naar een sterkere versie. Hou er wel rekening mee dat je erg veel Candy moet hebben om een Pokemon van een bepaalde soort te evolueren. Die Candy krijg je dus door Pokemon te transfereren, maar ook door Pokemon te vangen bijvoorbeeld.

Naarmate je het spel langer speelt en Pokemon vangt en sterker maakt zal je omhoog gaan in level. Bij het omhoog gaan in levels zijn er ook nieuwe features die actief komen te staan. Bij level vijf bijvoorbeeld kan je één van de drie teams gaan vervoegen en vanaf dan kan je een Gym gaan veroveren, maar hierover verder meer.

Ook belangrijk bij pokémon Go zijn de PokéStops. Bij PokéStops, centrale plaatsen, vaak bij een opvallend monument of dergelijke in het echte leven, kan je gratis Poke balls en ervaringspunten krijgen. Soms kan je ook een ei krijgen dat je kan gaan uitbroeden. Het komt uit als je genoeg kilometers hebt gelopen in de echte wereld. Eieren komen uit na 2, 5 of 10 kilometer te lopen, en hoe langer de draagtijd hoe sterker en/of zeldzamer de Pokemon die er uit je ei komt.